Divoké karty v NHL zdivočely

Letošní play off o Stanley Cup je plné překvapení. Vůbec poprvé v historii NHL se stalo, že všichni vítězové jednotlivých divizí, tedy nejlepší týmy základní části, vypadli z nadstavbových bojů hned v prvním kole.

Formát vyřazovací fáze je poměrně jednoduchý. Soupeří celkem šestnáct týmů – osm z Východní konference, osm ze Západní konference. V rámci konferencí je to následovně: z každé ze dvou divizí postupují nejlepší tři mužstva. Na východě tak postupují tři nejlepší z Metropolitní a Atlantické divize, na západě tři nejlepší z Pacifické a Centrální divize. Tím se zaplní celkem dvanáct ze šestnácti postupových míst. Zbylé čtyři pozice připadnou dvěma týmům ze Západní a dvěma týmům z Východní konference, ale už bez ohledu na divizní příslušnost.

Nyní si shrňme výsledky dlouhodobé části. Ligovým suverénem byla Tampa, která v 82 zápasech celkem 62x vyhrála, čímž vyrovnala historický rekord. Samozřejmě opanovala i Atlantickou divizi. Metropolitní divizi ovládli úřadující vítězové Stanley Cupu, Washington Capitals. Na západě kralovali Calgary Flames, kteří vyhráli Pacifickou divizi. Do čela Centrální divize se dostali Nashville Predators.

Všechny výše zmíněné týmy patřily do okruhu možných favoritů na zisk poháru. A všechny týmy už jsou z boje o hokejový grál venku, vyřadili je držitelé tzv. „divokých karet“.

Tampu čekal na úvod Columbus. Favorit byl jasný, vítěz základní části neměl mít s posledním postupujícím žádné starosti. Série skutečně dopadla jednoznačně 4:0 na zápasy, leč postup v nejkratším čase překvapivě slaví právě Blue Jackets.

Je potřeba ocenit odvahu jejich manažera Jarma Kekäläinena, který vsadil vše na jednu kartu. V týmu nechal hvězdy s končícími smlouvami a místo jejich výměny za mladé talenty, kteří by Columbusu zajistili výhledově dobrou budoucnost, udělal přesně opačnou věc. Do klubu dokázal šikovnými a odvážnými trejdy přitáhnout několik kvalitních hokejistů. Jeho tahy budily údiv a snad i pohoršení z mnoha stran. Ukázalo se ale, že strategie „All-in“ se vyplácí.

Proti Tampě zazářila posila Matt Duchene, ve čtyřech zápasech pobral sedm bodů. Skvělými výkony deptal forvardy Tampy ještě v základní části nejistý brankář Sergej Bobrovskij, kterému po sezoně končí smlouva. Na vše navíc ze střídačky dohlížel přísný kouč John Tortorella, jehož taktika dokonale eliminovala hrozby ze strany Tampy. Její hráči působili chvílemi úplně zoufale a sami přiznávali, že nevěděli, jak by měli na soupeře hrát.

Jen o trochu lépe než Tampa na východě dopadl nejlepší tým Západní konference. Calgary uhrálo proti Coloradu alespoň jeden zápas, vypadlo poměrem 1:4. Domácí výhra 4:0 málem naznačovala, že Flames budou v dobrých výkonech pokračovat i v nadstavbě, leč nebylo tomu tak. Colorado následně dokázalo urvat tři zápasy v prodloužení a v pátém utkání série vyhrálo na ledě Calgary vysoko 5:1.

Rozdíl mezi oběma týmy byl v produktivitě elitních formací. Zatímco ta coloradská bodovala s železnou pravidelností a dokázala rozebrat jindy pevnou obranu soupeře, Calgary si v ofenzivě často nevědělo rady. Útočné výpady Plamenů narážely na skvěle chytajícího Philippa Grubauera a místo obvyklých tahounů bodovali méně nápadní hráči. Nejlepší čísla měl Sam Bennet, který bodoval pětkrát. Na straně Colorada zazářili hvězdní Nathan MacKinnon s osmi body a Mikko Rantanen, který bodoval devětkrát.

Dallas v základní části ohromoval pevnou obranou, a tak ani příliš nevadilo, že neměl zrovna produktivní útok. V play off se to ale změnilo, a i proto Stars přetlačili Nashvile 4:2 na zápasy.

Shodně šest bodů nasbírali v sérii útočníci Alexander Radulov, Tyler Seguin i Jamie Benn a také obránce John Klingberg. Nashville měl nejproduktivnějšího hráče v Romanu Josim, který zapsal čtyři body.

Už na tom je vidět, jak byly v sérii rozdány karty. Obrana Nashvillu si s ofenzivou soupeře většinou nevěděla rady. Na druhé straně skvěle zachytal dallaský gólman Ben Bishop a byl svému týmu potřebnou oporou. Poraženým Predátorům navíc znovu haprovaly přesilovky, které byly už v základní části vůbec nejhorší v lize.

Washington vyhrál Metropolitní divizi a vyrazil za obhajobou Stanley Cupu jako jeden z největších favoritů. Hned na úvod mu ale vystavila stopku Carolina. Mladé a dravé mužstvo drželo s našlapaným sokem krok a v rozhodujícím zápase vyhrálo 4:3 v prodloužení. Postup podceňovaného týmu oslavil i Petr Mrázek. Český brankář Caroliny v soubojích s Washingtonem pravidelně tasil famózní zákroky, několikrát sebral hvězdám Capitals téměř jasné góly a lvím podílem přispěl k překvapivému výsledku.

Říká se, že NHL se postupně vyrovnává. Něco pravdy na tom je. Hlavním důvodem je platový strop. Týmy mají nařízen maximální rozpočet, který mohou za rok vydat na platy hráčů. I proto jsou hvězdy rozprostřené napříč celou ligou, a i proto může každý porazit každého.

Letošní play off to jen a jen potvrdilo. Byť divizní vítězové měli na papíře silné týmy, nestačili na možná slabší, ale lépe připravené soupeře. Postupy týmů s divokými kartami nesou společné znaky. Bruslení, agresivita, dynamika, obětavost, nasazení, výborné výkony gólmanů. Tím vším vyhráli slabší nad silnějšími.

Přesto, nebo právě proto si letošní boje o Stanley Cup zaslouží pozornost fanoušků. O překvapení není nouze a účast neokoukaných mužstev je příjemným osvěžením oproti minulým sezonám, kdy vládly stejné týmy.

Michal Konvalina